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Muestras de hielo de los Andes revelan 1.800 años de historia del clima

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Dos muestras tomada de la profundidad del hielo en los Andes tropicales de Perú revelan la historia del clima con detalle sin precedentes a lo largo de casi 1.800 años, según un artículo que publica hoy la revista Science.

Los investigadores de la Universidad estatal de Ohio extrajeron las muestras barrenadas del hielo peruano en 2003 y, al analizarlas, encontraron semejanzas sorprendentes con otras muestras que habían extraído de Tibet y los Himalayas.

Los patrones de composición química de ciertas capas son similares aunque las muestras se tomaron en lados opuestos del planeta, señala el artículo.

Las muestras extraídas con barrenas proceden del manto de hielo en Quelccaya, a 5.670 metros sobre el nivel del mar en los Andes peruanos, y proporcionan a los investigadores una herramienta nueva para el estudio del clima en el pasado y la comprensión de los cambios climáticos en el presente.

«Estas muestras excavadas del hielo proporcionan los registros del hielo tropical de la más alta resolución obtenidos hasta ahora», dijo Lonnie Thompson, profesor de ciencias de la Tierra y autor principal del estudio.

«De hecho, y habiendo perforado muestras de hielo en los trópicos durante más de treinta años, sabemos ahora que éste, probablemente, es el registro de hielos tropicales de la resolución más alta que pueda extraerse», añadió.

Las muestras peruanas son especiales, porque la mayor parte de su historia de dieciocho siglos está definida claramente con capas: las más claras por la nieve acumulada durante las temporadas húmedas, las más oscuras por el polvo acumulado en las estaciones secas.

También son especiales porque se formaron en las cimas del altiplano en el sur de Perú. La mayor parte de la humedad en esa región proviene del este, con tormentas de nieve alimentadas por el aire húmedo que se eleva de la cuenca amazónica.

Pero los registros de barrenado de hielo de los Andes también muestran el impacto del oeste, específicamente de El Niño, un cambio climático temporal causado por las temperaturas en la superficie del mar en el océano Pacífico tropical.

El Niño deja su marca en el manto de hielo de Quelccaya como una firma química, especialmente en isótopos de oxígeno, que indican las temperaturas de la superficie marina en la región ecuatorial del Pacífico a lo largo de los pasados 1.800 años.

«Hemos podido obtener un testimonio de las temperaturas de la superficie marina que se remonta a mucho antes de que los humanos pudiesen registrar esas temperaturas, y mucho antes de que los humanos empezaran a afectar al clima de la Tierra», dijo Thompson.

Ellen Mosley Thompson, profesora de geografía en la Universidad estatal de Ohio y directora del Centro Byrd de Investigación Polar, explicó que la expedición de 2003 a Quelccaya fue «la culminación de veinte años de trabajo».

Los Thompson han perforado muestras de hielo de glaciares en lo alto de las áreas más remotas del planeta: los Himalayas de China, la planicie de Tíbet, el Kilimanjaro en África y en Papúa Indonesia.

Cada nueva muestra ha añadido una pieza al rompecabezas con el cual los investigadores han medido las concentraciones de compuestos químicos clave preservadas por miles de años en el hielo acumulado. EFE

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